¿Son las carreteras una casa de máquinas de energía solar?

De todas las fuentes de energía renovable, la energía solar genera la mayor atención. Quizás sea porque el sol es un elemento permanente tan poderoso que podemos asociarlo con la sostenibilidad. El viento parece transitorio por naturaleza y el mar es casi extraño. Cualquiera sea la razón, la energía solar domina el mercado de energías alternativas. Una de las últimas vías por explorar tiene que ver con el transporte. Más específicamente, tiene que ver con carreteras con energía solar.

En octubre de 2009, Scientific American publicó un artículo sobre un tal Scott Brusaw que, con fondos del Departamento de Transporte de Estados Unidos, estaba buscando varias formas de fabricar paneles solares para carreteras. Brusaw es un ingeniero eléctrico de oficio, pero después de sentirse inspirado por un comentario descabellado de su esposa, decidió iniciar Solar Roadways y construir paneles solares para carreteras hechos de vidrio.

El objetivo es que la vasta red de carreteras de EE. UU. Genere suficiente energía para abastecer a todo el país y más. Pero, en ese momento había (y todavía hay) dos problemas con el plan:

1) El costo sería enorme.

2) El tipo de vidrio requerido aún no se ha inventado.

Brusaw no se inmuta. Durante los últimos dos años ha estado ocupado construyendo prototipos y probando la tecnología de vidrio actual. Gran parte de este tiempo se ha dedicado a tratar de equilibrar la máxima transparencia (para la absorción solar) con el agarre para que los vehículos no se salgan de la carretera. También ha estado tratando de justificar la financiación. Mucha gente cree que sería más sencillo y económico construir granjas solares en lugar de incorporar tecnología solar en las carreteras.

Por un lado, las granjas solares ya existen y no requieren mucha investigación y desarrollo. Caminos solares, por otro lado, son completamente nuevos. La I + D aún necesita financiación, las carreteras existentes deberían excavarse y colocarse otras nuevas y, una vez hecho, sería un trabajo importante mantener la tecnología actualizada. Bursaw insiste en que las carreteras se pagarían solas, pero el período de recuperación se ha estimado en 20 años y no es descabellado esperar que la tecnología haya avanzado significativamente en ese tiempo.

Eso no quiere decir que la idea no sea sólida. Los investigadores de la Universidad de Rhode Island también están buscando formas de aprovechar la energía solar de las carreteras. De acuerdo a Ciencia diaria, el equipo tiene cuatro posibles soluciones:

  • Envuelva las barreras de la carretera con células solares flexibles.
  • Inserte tuberías de agua debajo de la carretera para absorber la energía solar. Luego, el agua calentada podría canalizarse hasta donde se necesite y usarse para una variedad de propósitos.
  • Incruste material termoeléctrico a diferentes profundidades en las carreteras y aproveche la electricidad producida por la diferencia de temperatura.
  • Reemplace el asfalto con celdas de energía solar, que es muy similar a la idea de Busaw.

Science Daily también ha informado sobre el Proyecto Pavener, que está a cargo de Tecnalia y que lidera el Grupo Campezo. Su objetivo es recolectar energía solar de las superficies de asfalto a través de un sistema de tuberías llenas de líquido, que es similar a la solución dos del equipo de investigación de Rhode Island.

Hasta ahora, parece que las tuberías llenas de agua son nuestra mejor opción para aprovechar la energía solar sin explotar que emana de nuestras carreteras. Pero eso no significa que pronto no estaremos conduciendo con vidrio que funciona con energía solar.

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