¿Qué es el biocombustible celulósico?

Últimamente los investigadores están buscando todas las fuentes de energía alternativas posibles, esto debido en gran parte a la crisis energética mundial y la condición del medio ambiente. La parte superior de la lista es reemplazar los combustibles fósiles tradicionales con energías alternativas y renovables.

Los principales competidores para los sustitutos de combustibles son los combustibles de biomasa. Los combustibles de biomasa se derivan de materia vegetal orgánica. Los biocombustibles a base de etanol se extraen del maíz. El biodiésel se compone principalmente de grasas y aceites vegetales usados. El aceite de Jatropha, que proviene de semillas de la planta de Jatropha, también se utiliza para producir biocombustibles. Ahora se agrega a la lista el biocombustible celulósico.

El biocombustible celulósico es muy revolucionario en biocombustibles; esto se debe a que no es específico de una planta como ocurre con la Jatropha y se puede generar a partir de materia vegetal orgánica viva y muerta en lugar de requerir que los cultivos se cultiven específicamente con el propósito de producir biocombustible celulósico, como el etanol que necesita el maíz.

El contenido de carbono en la celulosa es lo que la convierte en un buen candidato en la búsqueda de biocombustibles. La celulosa es la forma de carbono más abundante presente en la biomasa y representa alrededor del 50% de su peso. La celulosa se puede encontrar en la mayoría de las plantas sin la necesidad de espacio de tierra o agua para riego, lo que le da al biocombustible de celulosa su atractivo.

La celulosa es un polisacárido compuesto por un polímero de carbono de seis azúcares. Por su composición y abundancia, el biocombustible celulósico es una posibilidad atractiva para la producción masiva de biocombustible.

Los investigadores de la NASA están explorando aún más el biocombustible celulósico como una fuente de combustible viable. Están investigando procesos más eficientes para convertir la celulosa en azúcar. Una vez que la celulosa se convierte en su forma a base de azúcar, se puede utilizar para otros fines, como agentes químicos, alimentos y biocombustible celulósico.

Sin embargo, la conversión a azúcar requiere alrededor de 50 horas para que se lleve a cabo el proceso. Toma los costos de mano de obra y la energía para ocultarlo, y puede ver lo costoso que puede llegar a ser. Con el tiempo también se incrementan los costos de producción. Si fuera posible reducir este proceso a 5 horas, el biocombustible celulósico se volvería lo suficientemente rentable como para ser competitivo en un mercado global.

Lo que los científicos esperan lograr es refinar el proceso para facilitar la extracción de los azúcares complejos de la celulosa. Debido a que las paredes celulares de las plantas fueron diseñadas en la naturaleza para ser robustas y resistir los elementos, dificulta su descomposición y extracción. Los investigadores esperan facilitar la extracción mediante la ingeniería de las paredes celulares de las plantas.

Otro obstáculo en la producción de biocombustible celulósico implica la mejora de la eficiencia de las enzimas. Planean imitar el comportamiento de las enzimas de los animales que son los más eficientes para romper las paredes celulares, como los herbívoros como las vacas y las ovejas, que creen que es la clave para la producción rentable de biocombustible celulósico.

Algunas de las cosas que podemos hacer para ayudarnos a protegernos del aumento de los precios del petróleo es conservar lo que tenemos ahora, usar menos y alterar nuestros patrones de consumo de energía. Necesitamos buscar fuentes de energía alternativas cuando estén disponibles para nosotros. Si hacemos estas cosas, el biocombustible celulósico podría estar en el mercado en tan solo 5 años.

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