Los desechos humanos como fuente de energía alternativa

Con todas las noticias en torno a las energías renovables como la solar y la eólica, incluso aprovechando la energía de las olas del océano, una fuente de energía a menudo descuidada está justo debajo de nuestras narices, por así decirlo: los desechos humanos. Puede que no sea tan atractivo o agradable como las alternativas, pero la generación de energía a partir de desechos humanos podría ser la más importante de todas. La población mundial aumenta cada día junto con la demanda de energía y recursos, y los recursos se vuelven más escasos y codiciados. El único recurso potencial que aumentará proporcionalmente a la población son nuestros propios desechos. Las heces y la orina son abundantes y están fácilmente disponibles dondequiera que haya seres humanos. Actualmente se utilizan grandes cantidades de energía procedente de la combustión de combustibles fósiles y agua (a menudo potable) para procesar dichos productos de desecho. Nuevos proyectos en sanitarios de compostaje, recolección de biogás, creación de biocombustibles e incluso celdas de combustible microbianas podrían permitirnos revertir el ciclo y aprovechar este recurso desaprovechado.

Aunque los escépticos creen que los inodoros de compostaje nunca tendrán éxito en el mundo occidental, se están utilizando tecnologías nuevas y antiguas para resolver dos problemas: cómo tratar nuestros desechos y cómo producir suficientes alimentos sin envenenarnos a nosotros mismos y a nuestro medio ambiente con productos químicos costosos. fertilizantes. La próxima generación de inodoros de compostaje, como el de Clivus Multrum, está resolviendo estos problemas y haciendo que el sistema sea más atractivo para los consumidores. Los inodoros de compostaje de bajo flujo que producen contienen un contenedor de compostaje en el sótano y el servicio está incluido con el producto. La ONG Estamos en África está utilizando una versión mucho más de baja tecnología del inodoro de compostaje. Aunque los objetivos de la organización son mejorar el saneamiento y reducir las enfermedades, sus programas también están ayudando a los pequeños agricultores a ganarse la vida. La organización proporciona inodoros de compostaje sin cargo y ha mejorado enormemente la calidad de vida de muchas familias pobres. El director de la organización, Feliciano dos Santos, acaba de ganar el Premio Ambiental Goldman en Saneamiento Ecológico 2008 por este trabajo.

Muchos países tienen programas de captura de metano bien establecidos que utilizan desechos animales, como las granjas de cerdos en Australia y las granjas de ganado en los Estados Unidos. Pero, ¿qué pasa con el potencial de creación de gas de los desechos humanos? Los países en desarrollo son pioneros en esta tecnología como una forma de ahorrar dinero y crear energía renovable. Con la ayuda de la Heifer International Foundation, los agricultores rurales del distrito de Mukono de Uganda están mezclando heces humanas y orina con otros desechos biológicos como el jacinto de agua y las cáscaras de plátano para crear biogás y utilizar el subproducto para fertilizar sus campos. El biogás producido contiene entre un 60% y un 90% de metano y se utiliza para iluminación, cocina y algunos motores, y muchos residentes están mejorando su calidad de vida y superando el nivel de pobreza. Asimismo, la prisión de Cyangugu en Ruanda está creando biogás a partir de los excrementos de sus prisioneros. El Instituto de Ciencia y Tecnología de Kigali construyó el digestor de la prisión, que utiliza el producto resultante para cocinar el 50% de las comidas de los prisioneros y ahorra 22.000 dólares anuales, una gran cantidad de dinero en Ruanda. Pero los países en desarrollo no son los únicos que aprovechan el biogás generado por humanos. La planta de tratamiento de aguas residuales Lions Gate en Vancouver, Columbia Británica, que alguna vez fue objeto de una demanda por una violación de las leyes federales de contaminación, ha puesto a prueba un proyecto de 1,1 millones de dólares para recolectar metano de las aguas residuales de la ciudad y alimentarlo directamente al sistema de distribución de gas natural. El proyecto, que se espera esté operativo en 2009, proyecta una reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero en 500 toneladas anuales y una producción de energía suficiente para abastecer a 100 hogares. Un proyecto similar está en marcha en San Antonio, Texas.

Los debates actuales en torno a los biocombustibles de origen vegetal se centran en la competencia entre cultivos alimentarios y cultivos de biocombustibles, y muchos expertos temen que la alta demanda de biocombustibles agrave los problemas actuales de escasez de alimentos. Varios proyectos han abordado este problema creando biocombustibles a partir de algas cultivadas en desechos humanos. Uno de ellos es Aquaflow Bionomic Corporation, que recolecta las algas utilizadas en los estanques de tratamiento de aguas residuales en Malborough, Nueva Zelanda. El «crudo verde» que crean a partir de las algas se puede utilizar para todas las aplicaciones de petróleo crudo, como gasolina, diésel y plásticos. En un proceso más directo, una empresa canadiense llamada Dynamotive Energy Systems Corporation está introduciendo desechos humanos directamente en un sistema de generación de biocombustibles mediante un «proceso de pirólisis rápida». El sistema alcanza una eficiencia del 80% al recuperar los gases residuales y el calor del proceso, y el producto final, BioOil®, se puede utilizar como sustituto de una variedad de productos derivados del petróleo. Una de las tecnologías más avanzadas y de última generación para la generación de energía a partir de desechos humanos es el desarrollo de pilas de combustible microbianas. Desarrollado por el Dr. Bruce Logan del departamento de ingeniería de Penn State, el sistema ha sido sugerido como una forma de sacar las plantas de tratamiento de desechos de la red. La celda de combustible, que aún se está refinando para producir una producción de energía aceptable, utiliza aguas residuales para generar combustible de hidrógeno y, como subproducto, se produce agua limpia. Si bien la tecnología no es práctica para otras aplicaciones de celdas de combustible, como los automóviles impulsados ​​por hidrógeno, se puede usar en cualquier lugar donde haya una gran cantidad de desechos biológicos.

Muchas personas se estremecen ante la idea de sistemas de energía basados ​​en desechos humanos y prefieren no pensar en lo que sucederá en el futuro, pero a medida que la humanidad se vuelve cada vez más exigente de energía, debemos comenzar a adoptar métodos no convencionales para producirla. Con el éxito creciente de los proyectos mencionados existe la posibilidad de eliminar la contaminación por desechos humanos en todo el mundo. Un día, nuestras aguas residuales se denominarán «oro marrón» y podrían ser más valiosas incluso que el petróleo crudo.

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