La OPEP acaba de ganar la guerra del petróleo

En 2014, Arabia Saudita y el resto de los ministros de petróleo del cartel alinearon sus armas y dispararon una gran ráfaga.

Tal vez no pudieron destruir al nuevo «productor oscilante» del mercado global, Estados Unidos, y su legión de ágiles productores de petróleo de esquisto cargados de tecnología.

Pero ciertamente podrían sacar a los productores estadounidenses de sus botas de rudo por un tiempo. A pesar de lo que pueda haber escuchado, el daño de esa batalla aún se extiende por todas las Dakotas, Texas y el resto de las regiones de petróleo de esquisto de Estados Unidos.

Y mientras la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) se prepara para reunirse a fin de mes, solo puede significar una cosa …

Prepárese para los precios del petróleo aún más altos.

¿No me crees? Está bien, estuve en la fiesta de un vecino hace un tiempo, y mientras comíamos pollo a la parrilla y cerveza, mencioné la idea del aceite de más de 50 dólares. ¿La respuesta de mi conocido? «Bueno, los chicos de esquisto pueden volver a encender sus bombas».

Es un buen pensamiento, pero ummm – No.

La OPEP, habiendo discutido los recortes propuestos en la producción en las últimas semanas, ciertamente conoce el puntaje en los campos de esquisto de Estados Unidos …

Parche petrolero en problemas de Estados Unidos

El periodico de Wall Street resumió el problema a principios de este año: «Muchas empresas independientes están demasiado apuradas económicamente, han despedido a demasiados trabajadores o han dejado inactivos demasiado equipo para reactivarlo inmediatamente».

Los datos de la Administración de Información Energética de EE. UU. Señalan el mismo tipo de tendencia. Solo mire la cantidad de plataformas en tierra en operación.

A fines de 2014, teníamos más de 1,500 plataformas bombeando. Para el verano de 2015, el recuento se redujo en más de un 60% a 634 plataformas. A fines del año pasado, el recuento volvió a caer a poco más de 500. Y en junio de este año, el recuento bajó casi un 40% a 330 plataformas en operación, con una disminución similar en la producción de petróleo crudo con sede en Estados Unidos.

Ahora, si observa el último punto de datos o dos en el gráfico (mediados de agosto), puede ver que la producción de EE. UU. Se inclina ligeramente hacia arriba. Quizás … solo quizás … ¿es una tendencia?

Es posible. Hay un desfase de varios meses entre los precios del petróleo y la correspondiente caída (o aumento) de los precios, que tocó fondo a 26 dólares por barril en febrero.

Por lo que se esperaría un impulso en la producción. Y con la elección de Donald Trump, ciertamente es una señal para el sector petrolero de que tienen un amigo en la Casa Blanca.

El desafío del petróleo de esquisto

Pero las compañías petroleras estadounidenses todavía están recortando empleos. Despidieron a 103.000 personas en los primeros 10 meses de este año frente a 90.000 durante el mismo período en 2015.

Y una encuesta reciente de Evercore ISI deja en claro otro desafío: lograr que esos trabajadores despedidos vuelvan a trabajar. Evercore descubrió que casi el 80% de los encuestados busca trabajo en otro lugar: «Una abrumadora mayoría», dijo el analista de la empresa, «ha dado la espalda a la [oil] parche por completo «.

«Las limitaciones laborales», dijo, «serán un cuello de botella continuo que ralentizará y prolongará la recuperación de la actividad en América del Norte».

Eso no significa que esas personas no puedan regresar a bordo de las plataformas de perforación. Pero se necesitará tiempo y dinero. Tiempo para la formación y tiempo para poner toneladas de equipos sin efecto (bombas, plataformas, camiones, tuberías, todo el material) de nuevo en funcionamiento.

Cuanto más tiempo lleve, mayores serán los precios del petróleo.

Todo lo cual apunta a una situación sobre la que yo y otros hemos advertido: los precios del petróleo no van a ser significativamente más baratos. Y si la OPEP acepta una serie de recortes sustanciales de producción, el petróleo podría encarecerse mucho más rápido de lo que mucha gente cree.

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