La biomasa como alternativa energética creíble

Con todo lo que se ha dicho sobre la biomasa, parece, literalmente, ser la respuesta a la crisis energética. La biomasa presenta al mundo un recurso energético autosostenible y renovable a perpetuidad. Entre sus otros beneficios se encuentran la creación de empleo, la neutralidad de carbono y una capacidad que casi reemplaza a los combustibles fósiles.

La energía de biomasa es la utilización de energía almacenada en materia orgánica. Estas materias orgánicas a veces se queman directamente para producir calor o se refinan para producir combustible como etanol u otros combustibles alcohólicos que se pueden convertir en combustibles líquidos para el transporte, utilizados fácilmente por los vehículos de la generación actual. Los ciclos de combustible creados por el procesamiento de biomasa no tendrían emisiones de efecto invernadero, y este procesamiento ya es fácilmente convertible y compatible con la infraestructura de energía existente en el mundo.

Plantas y sol

Las plantas tienen varias propiedades que las hacen ideales para el uso y procesamiento de energía de biomasa. El uso de energía de biomasa es en realidad una forma indirecta de utilizar la energía del sol. Debido a que las plantas son colectores solares, almacenan energía fácilmente como un hecho de su biología. Las plantas también se auto regeneran y son total y espontáneamente reciclables.

La industria de la madera produce aserrín, madera cortada y chatarra de aserradero que se consideran materiales orgánicos. En Sudáfrica, donde se extraen unos 18 millones de toneladas de madera al año, se estima que la producción de biomasa forestal es de aproximadamente 6,7 millones de toneladas. La porción disponible es aproximadamente el 60% del total, lo que se traduce en aproximadamente 1,5 millones de toneladas de biomasa al año. En términos generales, esta biomasa podría reemplazar alrededor de un millón de toneladas de carbón, haciendo de la biomasa forestal neutra en carbono una alternativa viable a los combustibles fósiles.

De ninguna manera exclusiva de la silvicultura, la biomasa está prácticamente en todas partes. En la industria agrícola, se pueden utilizar residuos como el bagazo (fibras) de la caña de azúcar, la paja del arroz y las cáscaras de nueces, así como las lagunas de estiércol de las granjas de ganado, aves y cerdos. Incluso en las ciudades, los desechos de papel y de jardín son adecuados para el procesamiento de biomasa.

La biomasa genera electricidad

Estos materiales orgánicos se pueden capturar y convertir en combustibles adecuados para generar electricidad. La plantación de cultivos como árboles y pastos de crecimiento rápido específicamente para la generación de energía también puede prevenir la erosión del suelo y reducir el calentamiento global.

Según un artículo reciente titulado ‘Secuestro de carbono mediante energía de biomasa’,

A nivel mundial, la biomasa representa el 15% del suministro de energía. Mucho más importante como fuente de energía en los países en desarrollo que en las naciones industrializadas, la biomasa suministra entre el 70 y el 90% de las necesidades energéticas de África, el 32% en China y el 33% en Brasil.

En contraste, Estados Unidos obtiene solo el cuatro por ciento de su energía de la biomasa. Pero, en los EE. UU., La inversión y la tecnología disponible podrían aumentar la viabilidad y la eficiencia del cultivo de biomasa como cultivo energético y convertir la biomasa en un suministro de energía más neutral en carbono.

Las estimaciones de la capacidad energética en los EE. UU. Generada a partir de biomasa oscilan entre 7 000 y 10 000 MW. Es probable que el aumento de la competencia en la industria energética y los avances tecnológicos en la generación de energía con biomasa aumenten las cantidades potenciales de energía a partir de la biomasa. Si estos aumentos en la capacidad de la biomasa reemplazan parte de la energía suministrada por los combustibles fósiles, esto reducirá la tasa de emisión de CO2 de EE. UU. Hasta en un tercio.

En Sudáfrica, uno de los proyectos de biomasa del país se encuentra en Richards Bay Mill, de Mondi Business Paper, a unos 180 km de Durban.

Las calderas de carbón se utilizan actualmente en Mondi Richards Bay para generar calor y electricidad para la producción de pulpa y cartón de revestimiento. Si es necesario, se harán modificaciones a los precipitadores existentes para manejar las emisiones de la carga de biomasa adicional en la caldera y para asegurar que los niveles de emisiones cumplan con la legislación nacional.

El proyecto se centra en la recogida y valorización de residuos de biomasa, para su uso en la generación de energía renovable como combustible alternativo al carbón para fines generales y específicamente para generar vapor a partir de la caldera eléctrica en obra.

Las colecciones consisten en finos, astillas de madera y troncos que actualmente se utilizan como vertedero en un vertedero municipal de Richards Bay y algunos desechos de plantaciones que actualmente se dejan en las plantaciones para descomponerse.

Mondi SilvaCel y otros procesadores de madera (astilladores) en el área de Richards Bay actualmente transportan y vierten sus desechos de biomasa en un vertedero municipal local. Con la implementación del proyecto, estas operaciones dejarán de utilizar residuos de biomasa como vertedero. Además, otras fuentes potenciales de desechos de biomasa de las plantaciones circundantes (tocones, recortes y ramas) que normalmente quedan en las plantaciones podrían recuperarse y procesarse como combustible.

Un proyecto de más alto perfil se encuentra en la Zona de Desarrollo Industrial de Coega (IDZ). Se ha asegurado una inversión de 70 millones de rand para un proyecto de combustible de biomasa que suministrará 10 000 toneladas del producto por mes a los mercados europeos.

Creación de empleo

La planta será una de las más grandes entre las 285 operaciones de biomasa a nivel mundial. Según Willie Claassen, director ejecutivo de Eastern Cape Biomass Fuel Pellets, el proyecto crearía unos 100 puestos de trabajo durante la construcción de la planta, 60 puestos de trabajo directos adicionales y unos 3000 puestos de trabajo indirectos en las zonas rurales de Eastern Cape.

La planta de Coega utilizará residuos forestales, desechos de aserraderos y vegetación exótica del Cabo Oriental y parte del Cabo Sur, así como algunos restos de madera del programa de trabajo del gobierno para el agua.

Pesando todo, la biomasa energética, como una fuente de energía neutra en carbono, dicen algunos, es ideal para reemplazar los combustibles fósiles. Esto tiene el beneficio adicional de contrarrestar el impacto del calentamiento global y, al hacerlo, podría calificar para el uso de créditos de carbono bajo el Mecanismo de Desarrollo Limpio (MDL).

Otros dicen que la biomasa no puede reemplazar completamente los enormes volúmenes de petróleo y otros combustibles fósiles actualmente en uso, pero puede hacer una contribución significativa para proporcionar combustibles y productos químicos comparables a los derivados del petróleo.

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