Energía alternativa: ¿por qué la necesitamos?

¿Por qué necesitamos alternativas?

Para responder a esa pregunta, debemos comenzar por discutir los combustibles fósiles: qué son, de dónde provienen, cómo se usan y las ventajas y desventajas de cada uno. En este contexto, la urgente necesidad de alternativas se vuelve bastante clara.

¿Qué son los combustibles fósiles?

La mayoría de los combustibles fósiles se forman a partir de los restos de plantas y criaturas muertas hace mucho tiempo. Enterrados en el transcurso de cientos de millones de años, estos depósitos a base de carbono se han convertido por el calor y la presión a lo largo del tiempo en sustancias combustibles como petróleo crudo, carbón, gas natural, esquistos bituminosos y arenas bituminosas. Una porción más pequeña de combustibles fósiles es el puñado de otras sustancias naturales que contienen carbono pero que no provienen de fuentes orgánicas.

Para producir más combustibles fósiles se requeriría tanto la creación de una nueva capa superior del suelo llena de hidrocarburos como mucho tiempo. Dadas las estimaciones de las reservas actuales de combustibles fósiles en todo el mundo, no es posible que podamos esperar a que pase el problema y continuar nuestra dependencia de los combustibles fósiles hasta que se creen nuevas reservas. Con las tasas de consumo actuales, las reservas de petróleo y carbón y otros combustibles fósiles no durarán cientos de años, y mucho menos cientos de millones de años.

En cuanto a la creación de más, los expertos han señalado que puede llevar cerca de cinco siglos reemplazar una sola pulgada de tierra vegetal a medida que las plantas se descomponen y las rocas se desgastan. Sin embargo, en los Estados Unidos, al menos, gran parte de la capa superior del suelo ha sido alterada por la agricultura, lo que lleva a más expertos a la inquietante conclusión de que en áreas que alguna vez estuvieron cubiertas por praderas, los últimos cien años de agricultura han hecho que la “canasta de pan” estadounidense se pierda. la mitad de su capa superior del suelo, ya que se erosiona treinta veces más rápido de lo que puede formarse.

Las ventajas de los combustibles fósiles en la producción de energía

Hay muchas razones por las que el mundo se volvió dependiente de los combustibles fósiles y sigue dependiendo de ellos. Por ejemplo, hasta ahora ha sido relativamente rentable a corto plazo quemar combustibles fósiles para generar electricidad en partes estratégicas centralizadas de la red y entregar la electricidad a granel a subestaciones cercanas; éstos, a su vez, entregan electricidad directamente a los consumidores. Estas grandes centrales eléctricas queman gas o, menos eficientemente, carbón. Dado que se puede perder tanta electricidad en la transmisión a larga distancia, cuando la energía debe concentrarse más en una región que en otra, los combustibles generalmente se transportan a centrales eléctricas distantes y se queman allí. Los combustibles líquidos son particularmente fáciles de transportar.

Hasta ahora, los combustibles fósiles han sido abundantes y fáciles de conseguir. Las reservas de petróleo en todo el mundo se estiman entre 1 y 3,5 billones de barriles. Las reservas probadas de carbón a finales de 2005, según las estimaciones de British, eran de 909.064 millones de toneladas en todo el mundo. Además, el carbón es relativamente barato.

Quizás la razón más simple por la que el mundo sigue dependiendo de los combustibles fósiles es que hacer cualquier otra cosa requiere un cambio: físico, económico y, quizás el más difícil, psicológico. La tecnología básica para extraer y quemar combustibles fósiles ya existe, no solo en las grandes centrales eléctricas, sino también a nivel de los consumidores. La modernización de las fábricas tendría un costo prohibitivo, pero quizás aún más desalentador sería reemplazar los sistemas de calefacción en cada hogar, fábrica y edificio. Sin embargo, en última instancia, la verdadera resistencia puede ser nuestra naturaleza. Los humanos tendemos a resistirnos al cambio en general, y en particular a aquellos cambios que nos obligan a renunciar a tradiciones antiguas, alterar nuestras formas de pensar y vivir, y aprender nueva información y prácticas después de generaciones de tener la certeza de que todo estaba “bien” con el maneras viejas.

¿Por qué necesitamos alternativas?

Si hay tantas razones para usar combustibles fósiles, ¿por qué siquiera considerar alternativas? Cualquiera que haya prestado la menor atención al problema durante las últimas décadas probablemente podría responder a esa pregunta. Si nada más, la mayoría de la gente podría pensar en la primera y más obvia razón: los combustibles fósiles no son, a todos los efectos prácticos, renovables. Al ritmo actual, el mundo utiliza combustibles fósiles 100.000 veces más rápido de lo que pueden formarse. La demanda de ellos superará con creces su disponibilidad en cuestión de siglos, o menos.

Y aunque la tecnología ha hecho que la extracción de combustibles fósiles sea más fácil y más rentable en algunos casos que nunca, no siempre es así. A medida que agotamos las reservas de petróleo más fácilmente accesibles, se deben encontrar y aprovechar otras nuevas. Esto significa ubicar las plataformas petrolíferas mucho más lejos de la costa o en regiones menos accesibles; excavando cada vez más profundamente en la tierra para alcanzar las vetas de carbón o raspando cada vez más capas de la preciosa capa superficial del suelo; y la celebración de acuerdos inciertos con países y cárteles con los que quizás no sea de nuestro mejor interés político forjar tales compromisos.

Finalmente, existen costos humanos y ambientales involucrados en la dependencia de los combustibles fósiles. La perforación de petróleo, la excavación de túneles en minas de carbón, el transporte de líquidos volátiles y gases explosivos, todo esto puede y ha llevado a accidentes trágicos que resultan en la destrucción de acres de océano, costa y tierra, matando a humanos, así como a la vida silvestre y las plantas. Incluso cuando se extraen y manipulan correctamente, los combustibles fósiles afectan la atmósfera, ya que los procesos de combustión liberan muchos contaminantes, incluido el dióxido de azufre, un componente importante de la lluvia ácida. Cuando otra emisión común, el dióxido de carbono, se libera a la atmósfera, contribuye al “efecto invernadero”, en el que la atmósfera captura y refleja la energía que irradia la superficie de la tierra en lugar de permitirle escapar al espacio. Los científicos están de acuerdo en que esto ha provocado el calentamiento global, un aumento gradual de las temperaturas medias más allá de las que podrían predecirse a partir de patrones del pasado. Esto afecta todo, desde los patrones climáticos hasta la estabilidad de los casquetes polares.

Conclusión

Claramente, algo debe cambiar. Sin embargo, como ocurre con muchos problemas complejos, la solución para suplir el hambre cada vez mayor del mundo por más energía no será tan simple como abandonar todos los métodos y creencias antiguos y adoptar nuevos de la noche a la mañana. En parte, esto es una cuestión de practicidad: el proceso de destete requeriría inversiones considerables de dinero, educación y, sobre todo, tiempo. Sin embargo, la razón principal es que no existe una fuente de energía alternativa perfecta. Alternativa no significa sustituto.

¿Qué necesita cambiar?

Parece simplista decir que lo que realmente necesita cambiar es nuestra actitud, pero de hecho la base de un plan energético sólido se reduce al hecho ineludible de que debemos cambiar nuestra forma de pensar sobre el tema. En el viejo paradigma, buscábamos formas de proporcionar cantidades masivas de energía y distribuirla a los usuarios finales, sabiendo que si bien se perdería mucho en la transmisión, las ventajas también serían grandes: las plantas de energía podrían ubicarse lejos de las áreas residenciales. , los combustibles podían entregarse en ubicaciones centrales y, para los consumidores, la ventaja obvia era la conveniencia. En su mayor parte, nuestra única conexión personal con el proceso sería llamar a los proveedores de combustible para calefacción y electricidad, y acercarnos a los surtidores de la gasolinera. Y la única vez que pensaríamos en el problema sería cuando los precios subieran notablemente o se cortara la luz.

Hay personas que han tratado de convencernos de que no hay problema, y ​​que esos Chicken Littles abrazados a los árboles que hablan de energías renovables y alternativas quieren que todos volvamos a la naturaleza. La mayoría de las veces, las motivaciones de estos escépticos para perpetuar este mito se dividen en una de dos categorías: una, temen lo que no entienden y se resisten a que les digan qué hacer, o dos, tienen algún interés político o financiero en permitiendo nuestra adicción a los combustibles fósiles. (Y a veces ambos.)

La realidad es que, salvo por alterar nuestra forma de pensar, no habrá un cambio importante, sino muchos cambios menores. Un plan energético integral y exitoso necesariamente incluirá estas cosas:

  • Complementar la energía producida en las centrales eléctricas existentes con medios de energía alternativa y convertir algunas de esas plantas para que funcionen con diferentes “materias primas” (combustibles).
  • Dejar de depender completamente de unas pocas instalaciones de producción de energía concentrada para agregar muchas fuentes nuevas y alternativas, algunas alimentando la “red” existente y algunas para satisfacer las necesidades locales o incluso individuales.
  • Proporcionar formas prácticas, económicas y convenientes para que los consumidores (residencias, usuarios comerciales, todos) se adapten y adopten nuevas tecnologías para satisfacer algunas o todas sus propias necesidades energéticas.
  • Aprender formas en las que podemos usar menos energía ahora (“reducir, reutilizar, reciclar”), utilizando los avances en la tecnología, así como cambios simples en el comportamiento humano para reducir el consumo sin requerir que las personas hagan grandes concesiones o sacrificios.

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